Il y a quelques années, 1,8 millions de personnes sont mortes de la tuberculose. La consommation, comme on appelle communément cette maladie infectieuse si dangereuse, se transmet par des bactéries. Il est alarmant de constater que de nombreuses souches de bactéries sont résistantes aux antibiotiques. Les chiffres de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) sont alarmants : toutes les 20 secondes environ, une personne meurt de la tuberculose (TB ou aussi Tbc). Une personne atteinte de tuberculose peut infecter jusqu’à 15 personnes par an. Un tiers de la population mondiale est considérée comme infectée. Entre 4 000 et 6 000 nouveaux cas, sont signalés chaque année.

La tuberculose : qu’est-ce que c’est ?

Le 24 mars 1882, le Dr Robert Koch, chef du département bactériologique du Bureau impérial de la santé à Berlin, a fait un rapport sur la découverte de la bactérie de la tuberculose dans sa conférence “Étiologie de la tuberculose”. Quelques années plus tard, Koch a mis au point un vaccin contre la tuberculose. En raison de ses mérites, la maladie est également appelée “Morbus Koch”.

La tuberculose est due à une bactérie (Mycobacterium tuberculosis) qui touche le plus souvent les poumons. C’est une maladie que l’on peut éviter et guérir. La tuberculose se transmet d’une personne à l’autre par voie aérienne. Quand une personne atteinte de tuberculose pulmonaire tousse, éternue ou crache, elle projette des bacilles tuberculeux dans l’air. Il suffit d’en inhaler quelques-uns pour être contaminé. Environ un quart de la population mondiale est porteuse d’une tuberculose latente, ce qui signifie que ces personnes ont été infectées par le bacille tuberculeux, mais ne sont pas (encore) malades et ne peuvent pas transmettre la maladie. Le risque de développer la maladie à un moment de leur existence est de 5 à 15 % chez les sujets porteurs du bacille tuberculeux. Le risque est plus élevé pour ceux qui ont un système immunitaire déficient, comme les personnes vivant avec le VIH, celles qui souffrent de malnutrition, les diabétiques et les consommateurs de tabac.

Quand la tuberculose prend une forme évolutive, les symptômes (toux, fièvre, sueurs nocturnes ou perte de poids) peuvent rester bénins pendant de nombreux mois, de sorte que la personne malade consulte tard et transmet le bacille à d’autres. En une année, un malade atteint de tuberculose évolutive peut contaminer 5 à 15 autres personnes lors de contacts rapprochés. Sans traitement, 45 % en moyenne des sujets tuberculeux négatifs pour le VIH décèdent, et presque tous les sujets VIH-positifs.

La tuberculose – une maladie vaincue ?

Pendant de nombreuses années, on a cru que la tuberculose, semblable à la peste et à la lèpre, avait été vaincue grâce aux médicaments modernes, à l’amélioration des soins de santé et de l’hygiène. C’est en grande partie vrai pour les pays industrialisés occidentaux. Mais la maladie d’immunodéficience qu’est le sida et la plus grande mobilité des personnes grâce aux voyages ou à l’immigration sont une des raisons du retour de la tuberculose.

Diffusion des résistances

En Afrique, en Europe de l’Est et en Asie centrale, la maladie est devenue l’un des plus grands problèmes médicaux. Le fait que les souches bactériennes résistantes à la plupart des antibiotiques et aux médicaments classiques contre la tuberculose se répandent de plus en plus est particulièrement dramatique pour les malades. Une de ces souches – le terme technique de tuberculose multirésistante (MDR-Tb), a été détectée dans plus de 100 pays, y compris en Europe occidentale et en Amérique du Nord. De telles souches se développent lorsque les patients arrêtent prématurément leur traitement, ce qui est principalement le cas dans les pays les plus pauvres du monde. La résistance est causée par le fait que toutes les bactéries ne sont pas tuées pendant une thérapie. C’est pourquoi, notamment dans le traitement de la tuberculose, des combinaisons de médicaments sont utilisées pour détruire le plus grand nombre possible de germes. En outre, la demande doit être suffisamment longue. Si les patients ne prennent le médicament que de façon irrégulière ou s’ils interrompent le traitement, il y a un risque que la maladie réapparaisse – cette fois avec des germes résistants.

Transmission par infection à gouttelettes

La tuberculose est une maladie infectieuse chronique qui est presque toujours transmise par la bactérie tuberculeuse par l’intermédiaire d’une infection à gouttelettes. Les agents pathogènes sont inhalés et pénètrent dans les poumons. Ici, les macrophages attaquent les bactéries, mais grâce à un mécanisme de protection spéciale, la plupart des bactéries survivent. Lorsque les macrophages se décomposent après le travail, les bactéries peuvent redevenir actives et il faut trouver de nouveaux macrophages. Cela conduit au développement d’un premier foyer d’inflammation, la tuberculose dite primaire.

Tuberculose : évolution et symptômes

L’organisme se protège souvent en encapsulant le foyer de l’inflammation – les agents pathogènes ne se propagent pas plus loin. La personne infectée ne ressent aucun malaise. Mais assez souvent – parfois après des années – et favorisés par un système immunitaire affaibli, les agents pathogènes de la tuberculose se retrouvent dans l’organisme. Là encore, des centres d’inflammation se développent, non seulement dans les poumons, mais aussi dans les reins, les os ou le cerveau. La trahison de la tuberculose, c’est son évolution insidieuse : la toux, les poussées nocturnes de fièvre modérée et la perte de poids sont des symptômes qui peuvent également indiquer la présence d’autres maladies infectieuses. Les symptômes sont déjà plus prononcés lorsqu’on tousse pendant des semaines avec des expectorations sanglantes et une faiblesse physique grave, d’où le nom de consommation.

Après la pénétration du bacille de Koch dans l’organisme, la période d’incubation, sans symptômes, est de 1 à 3 mois. Après l’incubation, la primo-infection tuberculeuse passe le plus souvent inaperçue ou se manifeste parfois par un peu de fièvre et une fatigue passagère. Ensuite, le bacille de Koch est présent dans l’organisme pendant plusieurs mois, voire plusieurs années sans manifestation. C’est la tuberculose latente. Puis, si le bacille se multiplie, la tuberculose se déclare : c’est la tuberculose maladie. Différents symptômes apparaissent alors plus ou moins associés entre eux. Leur persistance pendant plus de 3 semaines doit alerter.

La tuberculose pulmonaire est la plus fréquente et se manifeste par une fièvre traînante, avec souvent des sueurs nocturnes ; une toux chronique avec des crachats épais, comportant parfois quelques filets de sang ; un essoufflement ; des douleurs dans la poitrine ; un état de fatigue ; une perte d’appétit et un amaigrissement. 
Dans les formes extrapulmonaires de la tuberculose, les symptômes varient selon les organes atteints : douleurs dans l’abdomen, les articulations ou dans le dos ; maux de tête ; présence de gros ganglions ; fièvre traînante, avec souvent des sueurs nocturnes ; fatigue ; perte d’appétit et un amaigrissement..

Diagnostic de la tuberculose

Des preuves claires ne peuvent être fournies que par une analyse chimique clinique, par exemple de la sécrétion bronchique. Il existe également le test à la tuberculine : une substance obtenue à partir des capsules de bactéries tuberculeuses est injectée dans la peau via un tampon ; une réaction cutanée, généralement un nodule palpable, après 72 heures au plus tôt indique une infection, même s’il ne s’agit pas d’une tuberculose ouverte. Le médecin traitant s’entretient avec le patient et réalise un examen clinique. Un bilan est ensuite effectué, en collaboration avec des médecins spécialistes tels que pneumologue, infectiologue et radiologue. En effet, pour poser le diagnostic, plusieurs examens complémentaires doivent être effectués. Une fois le diagnostic posé, d’autres examens peuvent être réalisés pour compléter le bilan diagnostic, bilan sanguin, recherche d’infections associées comme VIH, hépatite B et hépatite C, bilan ophtalmologique avant la mise en route du traitement. 

La tuberculose ouverte doit être notifiée

La tuberculose est contagieuse lorsqu’un foyer d’inflammation s’ouvre, car les agents pathogènes atteignent alors l’extérieur. Il s’agit de la redoutable tuberculose ouverte, qui doit être immédiatement signalée au service de santé publique. Les patients sont isolés, car le risque d’infection est très élevé. La période d’incubation est de quatre à six semaines. Tout cas de tuberculose, doit également être notifié, dans les meilleurs délais, à des services spécialisés. En cas de TBC contagieuse, le conseiller en prévention interne de l’institution ainsi que le service de médecine de travail externe doivent recevoir la liste du personnel qui a été en contact avec le malade. Une attention particulière sera portée à ces personnes lors du prochain dépistage systématique et obligatoire bisannuel. 

Traitement de la tuberculose

La maladie infectieuse peut être guérie si les patients sont traités avec des médicaments appropriés en temps voulu et de manière cohérente. La tuberculose est traitée par une combinaison de différents antibiotiques, qui doivent être administrés pendant environ neuf mois. Le patient doit être examiné régulièrement pendant deux ans. Le traitement standard de la tuberculose repose sur la prise quotidienne d’une association d’antibiotiques pendant six mois. Quatre antibiotiques (rifampicine, isoniazide, pyrazinamide, éthambutol) sont administrés pendant deux mois, puis deux (rifampicine, isoniazide) pendant les quatre mois suivants. Chez l’enfant, on utilise trois antibiotiques pendant la première phase de traitement. Certaines formes de tuberculose extra pulmonaire nécessitent un traitement plus long.

La prise régulière et effective du traitement pendant toute sa durée est essentielle, car elle permet à la fois de guérir le malade, de limiter la période pendant laquelle le malade est contagieux et de prévenir le développement de résistances aux antibiotiques. En cas de tuberculose multirésistante (résistance à l’isoniazide et à la rifampicine), le traitement est plus prolongé, d’environ 18 à 24 mois. Des consultations régulières sont nécessaires jusqu’à 18 mois après le début du traitement ; un examen et une radiographie confirmeront la guérison. Après un traitement bien conduit et correctement suivi, la guérison est obtenue dans près de 100 % des cas, sans séquelles.

Vaccination contre la tuberculose

La tuberculose ne protège pas contre une nouvelle infection. La vaccination n’est donc utile que pour certaines personnes, comme le personnel médical ou les nourrissons et les personnes âgées qui sont exposés à un risque d’infection plus élevé, par exemple par l’intermédiaire de parents infectés. Lors de la vaccination, certaines cellules de défense sont activées, ce qui réduit finalement le risque d’infection. Cependant, selon les expériences de l’OMS, de nombreuses personnes vaccinées ont connu une détérioration générale des propres défenses de l’organisme, entraînant des complications telles que des abcès au site de vaccination, une inflammation des os et de la moelle osseuse et une méningite. Tout le monde connaît le BCG. Ce vaccin est destiné à lutter contre la tuberculose, sévère maladie respiratoire due au Bacille de Koch. Il n’est plus obligatoire pour les enfants depuis 2007. Auparavant, le vaccin était réalisé avec la fameuse bague, mais celle-ci avait finalement été remplacée par une piqûre plus classique. 

Le BCG est une prévention contre la tuberculose. La vaccination par le BCG ou Bacille Calmette et Guérin, est le seul moyen de se protéger contre la tuberculose. C’est un bacille tuberculeux rendu inoffensif permettant de stimuler l’immunité sans danger. Ce vaccin a pour but principal de protéger les jeunes enfants et les nourrissons des formes graves de tuberculose, en particulier la méningite, une infection des enveloppes du cerveau. Depuis plusieurs années, déjà, le débat faisait rage pour savoir s’il fallait ou non le maintenir obligatoire. Plusieurs raisons poussaient en effet à l’abandonner. Son efficacité contre le bacille de Koch n’est pas de 100 % . Il a des effets secondaires non-négligeables, même s’ils restent bénins. Et les cas de tuberculose sont relativement bas aujourd’hui, on enregistre 10 cas pour 100 000 personnes chaque année en France, le plus souvent des personnes âgées ou précaires et des migrants. Depuis 2007, il a donc été décidé de suspendre la vaccination systématique des enfants avant leur entrée en maternelle. Les 800 000 enfants qui naissent chaque année ne sont donc plus soumis à cette obligation. Mais cela ne veut pas dire que le vaccin n’est plus indiqué : il est recommandé pour certaines personnes, obligatoires pour d’autres. 

Sont considérés comme enfants à risque élevé les enfants qui répondent au moins à l’un des critères suivants :

Enfant vivant en Île-de-France, en Guyane ou à Mayotte ; 
Enfant nés dans un pays où la tuberculose est fortement présente ou dont un parent est originaire d’un de ces pays ; 
– Enfant de moins de 15 ans devant séjourner au moins un mois dans un pays qui présente une endémie ; 
– Enfant vivant dans des conditions sociales défavorisées, habitat précaire, surpeuplé. ; 
– Enfant ayant des antécédents familiaux de tuberculose ; 
– Enfant dans toutes situation jugée par le médecin à risque d’exposition au bacille tuberculeux comme ceux vivant dans des conditions défavorables.